Un rompecabezas gigante

Desde que surgiera la teoría de la Tectónica de placas, hace ahora unos 50 años aproximadamente, hemos sido capaces de entender muchos accidentes geográficos que hasta ese momento nadie sabía explicar.

Si alguno de vosotros no fue capaz de llegar a entender este complejo entramado de piezas gigantes que se movían sin parar, que dedique 10 minutos a este post y logrará comprenderlo de una vez por todas.

Yo diría que la superficie de nuestro planeta se asemeja a un puzle gigante, pero con una peculiaridad, sus piezas están en continuo movimiento. Estas “piezas” son las llamadas placas y su distribución en el mundo la podéis observar en la siguiente imagen. Prestarle atención un breve instante y seguir leyendo,

Como habréis podido observar existen distintos tamaños de placas, unas más grandes y otras más pequeñas, en la imagen se muestran con diferentes colores. Sin embargo todas son importantes, independientemente de su tamaño, ya que el movimiento de una de ellas, aunque sea “muy pequeña”, puede afectar al resto.

Los límites entre estas grandes “piezas” o placas se denominan bordes de placa. Existen 3 tipos de bordes: Divergentes, Convergentes y Transformantes. Vamos a hablar de cada uno de ellos:

1)  BORDES DIVERGENTES

En este tipo de bordes se crea nueva corteza, de ahí que también se les llame Bordes constructivos.

Un límite constructivo se suele originar bajo corteza continental. Básicamente consiste en la “rotura en dos” de una célula convectiva del Manto. El fenómeno quedaría más o menos como lo que se dibuja en la siguiente imagen:

En primer lugar, una masa caliente del manto asciende, produciendo un abombamiento en la superficie de la corteza. Cuando esta corriente empieza a divergir, las tensiones que genera en el continente hacen que se agriete y deje escapar magma, originándose un gran valle con actividad volcánica. Esta es la situación actual del Valle del Rift en África, la zona de los Grandes Lagos (Se trata de un sistema de valles con terrenos por debajo del nivel del mar, lo que hace que se localicen en su interior los grandes lagos africanos, y con una gran actividad volcánica).

Al continuar las tensiones, se llega a romper la corteza continental, fenómeno conocido como ruptura continental, (capaz de explicar la fragmentación del primer supercontinente: Pangea). Entre los dos bloques continentales, se forma corteza oceánica, con una dorsal en medio. Esta situación se corresponde con el actual Mar Rojo.

En esta imagen tenemos los dos casos, lo que está sucediendo en el valle del rift (corte y-y’) y lo que está sucediendo en el mar rojo (corte x-x’), ambos se encuentran en distintos estadios evolutivos de este proceso.

Una vez formada la dorsal, el funcionamiento de ésta va creando corteza oceánica continuamente, con lo que la nueva va empujando a la preexistente, dando lugar a la expansión del fondo oceánico y como consecuencia, la separación de los dos bloques continentales, es decir a la Deriva Continental. Esta es la situación del océano Atlántico actual.

2)  BORDES CONVERGENTES

En este caso la corteza se destruye, de ahí que también se les llame Bordes destructivos. Una de las placas subduce bajo la otra, por eso a esta zona se la denomina zona de subducción. Existen 3 tipos de bordes convergentes: Oceánico-Continental, Oceánico-Oceánico y Continental-Continental.

a) OCEÁNICO-CONTINENTAL

La corteza oceanica (más densa)  subduce bajo la continental. Las rocas de la corteza que subducen en el manto se funden, dando origen a un flujo ascendente de magma que genera vulcanismo.

Un ejemplo lo tenemos en la Placa de Nazca que subduce bajo la cordillera andina (placa Sudamericana). La placa de Nazca se desplaza a una velocidad relativa de aproximadamente 9 cm por año con respecto a la placa Sudamericana, introduciéndose bajo ella según un plano inclinado (plano de Benioff). Estas fuerzas tectónicas han originado el plegamiento de la placa Sudamericana y la formación de la cadena de la Cordillera de los Andes.

La placa que subduce genera movimientos sísmicos en todo lo largo y ancho de la misma, se produce así, una alineación de focos sísmicos asocidos al plano de subducción y que forman el ya citado plano de Benioff.

En la región más cercana a la fosa (puntos azules de la imagen), los movimientos sísmicos muestran un origen distensivo, debido al efecto de curva de la litosfera cuando subduce.

En la región media (zona puntos verdes), que es la de mayor superficie, los terremotos se ocasionan por fricción, y son consecuencia del movimiento de ambas placas dentro del plano de Benioff.

Los terremotos más profundos (zona puntos naranjas), que pueden variar entre los 300 kilómetros a los 700 kilómetros de profundidad y que se hallan más alejados de la fosa, son el resultado de una brusca contracción de los elementos que subducen, producto de la adaptación de estos elementos a la presión.

b) OCEÁNICO-OCEÁNICO

Cuando dos placas oceánicas convergen, una de ellas subduce bajo la otra y en el proceso se produce una profunda fosa oceánica. La fosa de las Marianas, por ejemplo, se creó como resultado de la subducción de la Placa Filipina bajo la Pacífica. La fosa Mariana tiene un tamaño que impresiona, una longitud de 2.550 km y una anchura media de 70 km. En este lugar tan “inóspito” se ha encontrado una especie de calamar gigante, ¡quién sabe que más especies desconocidas albergará este gran agujero del fondo oceánico!.

En la imagen de la izquierda en la parte central, se puede ver la fosa de las marianas (oscuro). La imagen de la derecha muestra una comparativa de la altura del Everest con el punto de máxima profundidad de la fosa, llamado abismo Challenger (nombre que se le dio en honor a la fragata que visitó esta zona en 1872).

A continuación os muestro una animación del National Geographic sobre un proyecto llamado “Deepsea Challenge Project” donde James Cameron consigue bajar hasta el punto más profundo del planeta.

Esta subducción entre placas oceánicas también puede dar lugar a la formación de volcanes submarinos. Para que uno de estos volcanes asome por encima del nivel del mar son necesarios millones de años para que la lava y los depósitos volcánicos se apilen para formar la isla volcánica. Estos volcanes normalmente forman cadenas llamadas arco isla,  tal como ocurre actualmente en multitud de archipiélagos del océano Pacífico (como el de las Galapagos, donde yo he tenido la suerte de estar y el de la Polinesia, lugar que me encantaría visitar)

c) CONTINENTE-CONTINENTE

En el caso de la colisión entre continentes, ninguna subduce bajo la otra debido a la igualdad de densidades que forman las rocas continentales. (en el caso del choque de placa oceánica con continental, la oceánica subduce bajo la otra porque es más fría y densa).

La colisión de placas, formadas exclusivamente por corteza continental, hace que las dos placas se fusionen, mediante una gran cordillera intercontinental. Hay restos de antiguas colisiones en el interior de los viejos continentes, como por ejemplo los Montes Urales, que forman la cicatriz de la antigua unión de la placa Europea y Asiática. En la actualidad el máximo representante de este choque lo tenemos en el Himalaya.

La placa que transportaba a la India subió desde el polo Sur, a principios de la era secundaria, hasta colisionar, a mediados de la era terciaria, con el continente asiático, dando origen a las montañas más elevadas de la Tierra. El choque aún continua, de manera que la India sigue empujando a Asia hacia el Norte. Este tremendo choque no solo produjo el Himalaya, sino también la Mesesta del Tibet, al Norte, que constituye la masa continental mas elevada de la Tierra, estando por encima de los 4500 metros.

3)  BORDES TRANSFORMANTES (o Bordes Pasivos)

Se trata de límites donde no se destruye ni se crea nueva litosfera, sino que la interacción entre las placas consiste en un movimiento de desplazamiento lateral debido a la existencia de fallas transformantes. La mayor parte de estas fallas se encuentra en el fondo oceánico (por ejemplo, en las dorsales). Sin embargo, existen algunos ejemplos de límites transformantes en los continentes, como la falla de San Andrés en California (imagenes de abajo).

La actividad más importante asociada a este tipo de límites son los movimientos sísmicos debido al rozamiento de las placas. Los materiales se deforman y se va acumulando tensión y al producirse el terremoto se libera la tensión acumulada y las pacas se mueven bruscamente deslizándose una respecto a otra hasta alcanzar una nueva posición de equilibrio (rebote elástico). Los terremotos que se producen en estas zonas son superficiales y sus hipocentros se localizan a menos de 25 km de profundidad.

La foto de la izquierda muestra el desplazamiento paralelo y de sentido contrario de la placa pacífica y la norteamericana. Este límite transformante tiene por representante a esta famosa falla que tiene una extensión de unos 1.300 km aproximdamente, y que lleva asociadas varias fallas hermanas. En la imagen de la derecha, podeis ver una foto de la falla tierra adentro.

Con esto termino el post de hoy, con el que además de haber entendido definitivamente la dinámica de este gigantesco rompecabezas, espero que también os haya entretenido, ya sabéis que mi objetivo es siempre el mismo, “educar” y al mismo tiempo entretener.

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11 respuestas a Un rompecabezas gigante

  1. Rodrigo dijo:

    Sí señor!! Ahora entiendo algo mejor esto del puzzle geologico. Gracias por el aporte. Seguire leyendo tus posts Rocio

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  2. Laura dijo:

    Me encanta lo de las cadenas arco isla. ¡Qué bonito!

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  3. maria dijo:

    i like learning natural sciences.
    me gusta aprender ciencias naturales

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  4. Marcio dijo:

    Gracias! me vino muy bien para mi final de geografía física!

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